微軟Excel電子表格軟件的百萬行限制可能導致英國公共衛生錯放了將近16,000個Covid測試結果。

數據錯誤導致15,841項陽性測試被遺漏在每日的官方數據中,這意味著接觸示踪劑可能會漏掉5萬多名潛在感染者。

PHE負責整理來自公共和私人實驗室的測試結果,並發布有關病例計數和執行的測試的每日更新。

但是測試程序的迅速發展意味著許多工作仍然是手動完成的,各個實驗室都發送包含結果的PHE電子表格。儘管該系統從大流行初期就已經有所改善,但是當某些工作是通過電話,鋼筆和紙進行的時,它仍然遠非自動化。

在這種情況下,一個實驗室以CSV文件的形式將其每日測試報告發送給PHE,這是最簡單的數據庫格式,只是用逗號分隔的值列表。然後將該報告加載到Microsoft Excel中,並將底部的新測試添加到主數據庫中。

但是,儘管CSV文件可以是任意大小,但Microsoft Excel文件只能有1,048,576行長,或者,在PHE可能仍在使用的舊版本中,只有65,536行。如果打開的CSV文件長於該CSV文件,則底部的行將被切除,並且不再顯示。這意味著,一旦實驗室執行了超過一百萬次測試,PHE無法讀取其報告。

Microsoft的電子表格軟件是世界上最受歡迎的商業工具之一,但是由於經常在非設計的情況下使用起來很容易,因此它經常會牽涉到代價高昂甚至危險的錯誤。

2013年,摩根大通的一個Excel錯誤掩蓋了近60億美元(46億英鎊)的虧損,這是因為一個單元錯誤地將其除以兩個利率之和,而不是平均利率。該消息使康涅狄格大學的法學教授詹姆斯·夸克(James Kwak)警告說Excel“非常脆弱”。

“對於初學者來說,沒有辦法跟踪數據的來源,沒有審計追踪(因此您可以大寫數字而又不知道),也沒有簡便的方法來測試電子表格。最大的問題是,任何人都無法創建Excel電子表格。因為它非常易於使用,所以甚至重要的電子表格的創建也不僅限於了解編程並以系統的,有據可查的方式進行的人。” Kwak寫道

電子表格軟件的錯誤甚至改變了人類遺傳學的基礎。過去一年,人類基因命名委員會更改了27個基因的名稱,因為微軟的程序不斷對其進行格式錯誤。例如,將基因SEPT1和MARCH1反復轉換為日期後,它們已更改為SEPTIN1和MARCHF1,而常用詞的符號已被更改,因此語​​法工具無法對其進行自動校正:例如,WARS現在是WARS1 。